Para peneliti telah menemukan bahwa HIV menggunakan mekanisme untuk melewati penghalang sel dalam saluran kelamin perempuan-dan dengan demikian menyebabkan infeksi HIV-menurut siaran pers oleh McMaster University di Kanada. Penelitian yang dapat membantu para ilmuwan mengembangkan mikrobisida lebih efektif atau vaksin untuk mencegah HIV ini diterbitkan dalam jurnal online PLoS Patogen edisi 8 April 2010.

Sampai dengan 90% dari semua infeksi HIV di seluruh dunia disebabkan oleh kontak seksual. Untuk memasuki tubuh melalui hubungan seksual, HIV harus melalui epitel, lapisan sel erat yang melindungi jaringan mukosa di saluran genital dan dubur perempuan.

Namun, sampai sekarang, para peneliti tidak memahami bagaimana HIV melewati sel-sel ini. Beberapa peneliti telah berteori bahwa banyak infeksi mungkin disebabkan oleh sobekan kecil pada lapisan mukosa, sementara yang lain mengusulkan bahwa peradangan sel kekebalan yang terletak persis di bawah sel epitel dapat menyebabkan epitel dapat dilewati.

Untuk menggali hal ini lebih lanjut, Charu Kaushic, PhD, dari Universitas McMaster di Hamilton, Ontario dan rekan-rekannya menginfeksi sel vagina dan usus dengan HIV. Menurut penelitian kelompoknya, suatu protein pada permukaan HIV dapat merusak sel epitel. Ketika ini terjadi, sel-sel menjadi hiperaktif dan melepaskan protein inflamasi yang merusak.

Protein inflamasi ini, kelompok Kaushic menunjukkan, kemudian dapat menetralkan protein bermuatan listrik kecil yang membuat sel-sel epitel dikemas bersama-sama, seperti semen di antara batu bata. “Yang dilakukan adalah menurunkan penghalang ketahanan listrik dari sel epitel. Dengan demikian, virus dapat menyeberangi penghalang, “jelas Kaushic.

Meskipun Kaushic dan rekan-rekannya melakukan eksperimen dengan sel-sel epitel vagina, adalah mungkin bahwa mekanisme yang sama terjadi di rektum. Peneliti harus mengejar kedua jalur penelitian ketika mereka bergerak ke arah pengembangan mikrobisida atau vaksin yang mencegah infeksi pada tingkat mukosa.

“Ini adalah langkah maju dalam mendefinisikan strategi pencegahan, seperti mikrobisida dan vaksin, perlu difokuskan secara signifikan,” Kaushic menyimpulkan. “Alih-alih mencoba untuk menghentikan penularan HIV dari sel di bawah epitel target, kita perlu memikirkan cara untuk menghentikan virus untuk menempel pada sel epitel.”